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Rolling Stones Stories

Lynyrd Skynyrd

Lynyrd Skynyrd est un groupe de rock américain créé en 1964 à Jacksonville en Floride (États-Unis). C'est l'un des fondateurs, dans les années 1970, du rock sudiste, un style de rock influencé par la musique country et le blues provenant du Sud des États-Unis. 

Lynyrd Skynyrd
Lynyrd Skynyrd
Lynyrd Skynyrd
Lynyrd Skynyrd
Lynyrd Skynyrd

Formé originellement en 1964 sous le nom de My Backyard avant de devenir The Noble Five et plus tard One Percent, il fallut attendre 1970 pour que Lynyrd Skynyrd devienne le nom officiel et définitif. Le groupe fut rapidement reconnu dans le monde entier par la qualité de ses prestations scéniques et ses deux plus grand succès, Sweet Home Alabama et Free Bird. Malheureusement, alors que Lynyrd Skynyrd était au sommet de son succès en 1977, trois des membres du groupe périrent dans un tragique accident d'avion, mettant ainsi provisoirement fin à la carrière du groupe. En 1987, les rescapés du crash de 1977 reformèrent le groupe pour une tournée en hommage aux disparus. Ed King fit son retour et Johnny Van Zant remplaça son frère au chant. La tournée fut un succès (375 000 personnes assistèrent aux shows) ce qui incita le groupe à continuer l'aventure. En 2006, le groupe connait la consécration en faisant son entrée au Rock and Roll Hall of Fame. À ce jour, et malgré le fait que Gary Rossington soit le seul membre fondateur, le groupe enregistre et tourne toujours. Pendant l’été 1964, Ronnie Van Zant, Gary Rossington, Allen Collins, Bob Burns et Larry Junstrom, tous issus du même quartier de Jacksonville en Floride fondent leur premier groupe de rock appelé My Backyard. My Backyard devint rapidement The Noble Five et le groupe commença à répéter en s'inspirant des shows d'autres groupes et en reprenant des chansons entendues à la radio. 

Leur premier lieu de répétition fut l'abri à voiture du domicile des parents de Bob Burns, d'abord après les cours, puis les weekends, jour et nuit, ce qui amena souvent la police à mettre fin aux répétitions, les voisins n'étant pas aussi tolérants que la mère de Bob. Le premier concert fut donné en décembre 1964, pour la fête de Noël du magasin de pièces automobiles tenu par le beau-frère de Ronnie. Ce dernier voulait un groupe pas cher pour animer la fête donnée dans un restaurant à barbecue et il offrait dix dollars aux Noble Five pour animer la soirée5. Le groupe ne connaissant qu'une demi-douzaine de chansons, dont Gloria des Them et quelques titres des Rolling Stones, il meubla la soirée en les rejouant encore et encore. À partir de 1965 les concerts, surtout des parties, fêtes paroissiales et d'anniversaires, commençaient à devenir plus nombreux et le groupe se mit aussi à changer de nom régulièrement devenant ainsi Wildcats, The Sons of Satan, Conqueror Worm, The Pretty Ones. C'est en 1968 que, après avoir vu un film sur les Hells Angels à Gainsville en Floride, que le groupe décida de s'appeler "One Percent" en référence aux badges cousus sur les blousons des bandes de motards. Après avoir joué pendant quatre ans dans tous les clubs et endroits possibles, le groupe gagnait péniblement vingt dollars par gig. En soirée, c'était un concert dans les clubs pour teenagers, la nuit c'était dans les clubs pour adultes et le jour c'était retour au lycée.

Néanmoins, tous ces petits concerts permirent au groupe de rencontrer des personnes qui allaient devenir essentielles à la carrière du groupe. Parmi elles on compte Billy Powell, Randall Hall, Barry Harwood (musiciens) ou Kevin Elson (producteur). Alors qu'Allen Collins étudie à la Forest High School, Ronnie, Gary Rossington et Bob Burns sont scolarisés à la "Robert E. Lee High School"6. Dans les deux lycées, les codes vestimentaires sont extrêmement sévères, les cheveux dépassant sur les oreilles et le col sont interdits et les chemises doivent être rentrées dans le pantalon. Pour essayer de détourner ces codes, et notamment en ce qui concerne la longueur des cheveux, Allen, Gary et Ronnie s'enduisent les cheveux de vaseline pour essayer de les lisser. Mais dans le lycée de Ronnie et Gary sévit un professeur d'éducation physique du nom de Leonard Skinner et ce dernier est particulièrement intransigeant sur la longueur des cheveux. Chaque fois qu'un élève se fait prendre, il est envoyé chez le principal, ce qui est souvent le cas de Gary. Après avoir visité une vingtaine de fois le bureau du principal et reçu une mise à pied de deux semaines, Gary quitte définitivement le Lycée. Quelques jours plus tard, alors que le groupe donne un concert au Forest Inn, un endroit mythique de Jacksonville dans les années 1960 -707, Ronnie, en se moquant de Gary, propose au public d'applaudir s'il souhaite que le groupe change son nom en Leonard Skinner. Dans le public, une majorité de spectateurs connaît le coach et sa réputation, donc une salve d'applaudissements retentit et c'est donc à partir de ce jour-là que "One Percent" devint Leonard Skinner, puis pour éviter des ennuis judiciaires, Lynard Skynard et enfin Lynyrd Skynyrd. Nous sommes en 1969.

Le groupe a aussi depuis 1968 un petit contrat avec un label local appelé Shade Tree Recording qui leur fait enregistrer entre 1968 et 1970 quelques démos et un single Need my Friends / Michelle, enregistré en 1968 alors que le groupe s'appelait encore "One percent" mais qui sortira en 1970 sous le nom de "Lynard Skynard"8. On peut retrouver certains de ces enregistrements sur la compilation sorti en 2000 sur le label MCA, Collectybles. En 1970, plus aucun membre du groupe ne fréquente le lycée. Le groupe cherche un endroit pour répéter et commencer à écrire ses propres compositions. Leurs recherches les conduisent au sud de Jacksonville dans une ferme isolée du côté de Green Cove Springs. Celle-ci possède une petite maison en bois où le groupe installe son matériel; elle sera rapidement surnommée « Hell House » à cause de la chaleur qui y règne les mois d'été. Le groupe participe à une « bataille » de groupes à Jacksonville qu'il va remporter, ce qui lui permet de partir en tant que première partie de la tournée de Strawberry Alarm Clock. Le groupe empoche alors, par semaine, cinquante dollars et constitue sa première road crew, qui consiste en Kevin Elson et Billy Powell. Vers la fin de l'année 1970, Lynyrd Skynyrd trouve aussi un manager en la personne d'Alan Walden (co-fondateur avec son frère Phil du label Capricorn Records. Walden leur arrange la location du studio Quinvy à Sheffield, non loin de Muscle Shoals, pour y enregistrer les démos de leurs compositions. Entre-temps, Larry Junstrom a quitté le groupe, le peu de rentrées d'argent l'incitant à suivre ses proches à Miami (il deviendra plus tard le bassiste de .38 Special), il sera remplacé par Greg T. Walker. Bob Burns va aussi quitter le groupe pendant environ une année, son remplaçant sera Rickey Medlocke qui assure alors les parties de batterie et chante aussi sur quelques titres.

Jimmy Johnson guitariste au sein de la Muscle Shoals Rhythm Section et fondateur des Muscle Shoals Studios est enthousiaste lorsqu'il entend les démos et propose au groupe de produire leur premier album9. Le groupe entre alors dans les studios de Muscle Shoals et enregistre ses chansons lors de deux sessions, une au printemps 1971 et l'autre à l'automne 1971. C'est à la fin de la deuxième série de sessions que Leon Wilkeson rejoint Lynyrd Skynyrd. C'est pendant ces sessions que Lynyrd Skynyrd développe petit à petit ce qui sera un de leurs titres-phares, Free Bird. Malheureusement ces démos n'interressent aucune maison de disque et Walden propose finalement de signer le groupe sur son propre label Capricorn Records. Le groupe, Ronnie Van Zant en tête, refuse le contrat principalement pour ne pas être dans l'ombre de l'Allman Brothers Band alors en pleine ascension et retourne jouer le circuit des petits clubs du Sud des États-Unis. On peut retrouver des extraits de ces démos notamment dans l'album Skynyrd's First and... Last. et la compilation Collectyble. Été 1972, Lynyrd skynyrd est demandé pour jouer au bal de promotion de la Bolles School de Jacksonville. Pendant que le groupe prépare le matériel, Billy Powell remarque un piano sur un des côtés de la scène, il s'assied et commence à jouer sa propre version de Free Bird. Ronnie l'entend et vient le voir, s'étonnant de l'entendre si bien jouer alors qu'à cette époque, Billy n'est qu'un des roadies du groupe. Billy explique alors qu'il a étudié le piano la majeure partie de sa vie mais que le job de roadie lui plaît bien, Ronnie décide alors que le groupe a besoin d'un claviériste et Billy passe de roadie à membre permanent du groupe.

Fin 1972 - début 1973, alors que Lynyrd Skynyrd joue régulièrement au Funochio's, un des rock club d'Atlanta où les bagarres, les coups de feu et coups de couteau font partie du décor, Al Kooper les repère9. Ce dernier, qui vient de créer sur l'étiquette MCA le label Sound of the South et cherche de nouveaux groupes à signer, aime ce qu'il entend et revient assister tous les soirs au concert du groupe. Rapidement il leur propose d'enregistrer un album. 1973, le groupe, à présent composé de Ronnie Van Zant, Gary Rossington, Allen Collins, Leon Wilkeson, Billy Powell et Bob Burns, tout en continuant à jouer dans le circuit des clubs, se retrouve fréquemment dans son local de répétition le "Hell House" pour peaufiner les titres qui figureront sur leur premier album. Mais peu avant de partir enregistrer cet album et bien qu'il ait écrit toutes les parties de basse, Leon Wilkeson quitte le groupe pour retrouver son emploi chez Best Farm Dairy Products. Ronnie appelle alors d'urgence Ed King avec qui il avait sympathisé lors de la tournée avec Strawberry Alarm Clock et celui-ci accepte de tenir la basse dans le groupe. Après quelques répétitions pour intégrer Ed, le groupe rejoint Al Kooper aux Studios One à Doraville en Géorgie. Il ne faut qu’une longue journée pour enregistrer la session pour les démos de l’album à propos de laquelle Al Kooper dira : « Nous avons tout enregistré en une journée, les gars jouaient si bien et avaient si bien répété que même les titres qui ne figurent pas sur l’album furent utilisés pour les faces B des singles. »

L'enregistrement s'étalera sur environ cinq semaines, du 27 mars au 1er mai 1973. L'enregistrement se déroule donc à une vitesse folle, chaque musicien connaissant sa partie et la jouant depuis des mois. Les relations entre les deux camps sont tendues. Selon Ronnie Van Zant : « En studio, on fait comme Al Kooper a dit ou on fait pas. » Une bagarre oppose les musiciens au producteur et met un terme aux séances. Le groupe revient tout de même et enregistre Simple Man et Things Goin' On. Le 30 avril, le disque est terminé et Al Kooper jouera même de la basse et de l’orgue sous le nom de Roosvelt Gook. L’album finit d’être enregistré mais pas encore édité, Ronnie demanda à Leon Wilkeson de revenir dans le groupe, celui-ci accepta et deux jours de répétition plus tard, le groupe avec Ed King comme troisième guitariste, avait déjà composé deux titres, Sweet Home Alabama et I Need You pour le prochain album. En juillet 1973, le label Sound of South d’Al Kooper donna une party dans un club d’Atlanta, pour présenter trois de ces groupes, dont Lynyrd Skynyrd, à l’industrie musicale. Conquis par la prestation de Lynyrd Skynyrd, MCA signe le groupe pour 9 000 $, somme que le groupe investira immédiatement dans de l’équipement. Peter Townsend, guitariste des Who entend l'album et propose à Peter Rudge (manager des Who) que le groupe fasse la première partie de la tournée américaine de promotion de l'album (Quadrophenia). La première se déroule au "Cow Palace" dans la banlieue de San Francisco et le groupe habitué à jouer dans des clubs de 200 à 300 spectateurs se retrouve devant près de 20 000 fans des Who. Les musiciens sont morts de peur mais assurent leur set de vingt minutes et le public apprécie. Par la suite, le groupe arrive même à avoir des rappels et fort de cette tournée et des bonnes critiques reçues dans la presse (pronounced 'lĕh-'nérd 'skin-'nérd) trouvera rapidement 100 000 acheteurs.

L'album sorti le 13 août 1973 est un succès. Dans le magazine Creem, on compare Lynyrd Skynyrd aux Rolling Stones et à The Allman Brothers Band. Pas de temps morts pour Lynyrd Skynyrd, la tournée en compagnie des Who à peine achevée, le groupe rejoint les Record Plant Studios de Los Angeles pour enregistrer leur second album toujours en compagnie d'Al Kooper aux manettes. Ronnie peut désormais compter sur, en plus de Gary et Allen, Ed King pour composer les titres du nouvel album. L'un des premiers titres composés, le hit Sweet Home Alabama, porte d'ailleurs la signature d'Ed et provient des enregistrements effectués fin juillet 1973 aux Studios One de Doraville. La pression pour le groupe à Los Angeles fut à son comble, outre le fait de réussir à placer le nouvel album dans le top 40 des charts, le groupe devait partager les studios avec les Eagles et Stevie Wonder qui travaillaient sur leurs nouveaux albums, sans compter la présence de John Lennon et Jackson Browne qui trainaient parfois dans les couloirs du Record Plant. Le comble fut le jour où John Lennon entra dans la salle de contrôle, où officiait Al Kooper, pendant que le groupe jouait. Impressionné, celui-ci fut paralysé et la session s'acheva immédiatement et ne put reprendre que le lendemain9.

Second Helping sorti le 15 avril 1974, et alors que Ronnie voulait Sweet Home Alabama comme single, Al Kooper et MCA choisirent Don't Ask Me No Questions, trouvant Sweet Home Alabama trop « régional »9. Le single ne marcha pas très bien, et MCA décida de sortir en juin un deuxième single et cette fois-ci ce fut Sweet Home Alabama qui obtint immédiatement un énorme succès et se classa à la 8e place du Billboard Hot 100. En septembre 1974, Second Helping sera certifié disque d'or (500 000 albums vendus) aux États-Unis entraînant dans son sillage le premier album qui sera également certifié disque d'or en décembre 1974. Le groupe commence alors à tourner intensément et Bob Burns décide, en décembre 1974 après la première tournée européenne, de jeter l'éponge, épuisé par les enregistrements, la vie en tournée et le fait d'être constamment sous les feux de la rampe (d'autres versions diront qu'il a été viré ou que la vie et les abus en tournée avait eu raison de sa santé). Il fut remplacé par Artimus Pyle, un batteur natif du Kentucky, chaudement recommandé à Ronnie par Charlie Daniels et le Marshall Tucker Band. Lorsque Lynyrd Skynyrd entre dans les studios WEBB IV d'Atlanta en janvier 1975 pour enregistrer leur troisième album, ils n'ont qu'une chanson de prête, Saturday Night Special, que le groupe a enregistré en août 1974 dans les studios One de Doraville. Il leur faudra trois semaines (à raison de 16 heures de travail par jour) et entrecoupées par des concerts9 pour écrire péniblement les sept autres titres qui compléteront l'album. C'est pour cette raison que Ronnie décida d'appeler l'album "Nuthin' Fancy" (Rien de plaisant). La sortie de l'album sera suivie par une tournée de 61 concerts étalés sur 90 jours (que les musiciens appelleront The Torture Tour), pendant laquelle Ed King quittera lui aussi le groupe après le show donné à Pittsburgh le 27 mai 1975. Ed, en délicatesse avec la drogue et des problèmes avec le management ainsi que des problèmes internes avec les autres membres du groupe, préférera abandonner le groupe en pleine tournée, Gary et Allen se partageront ses parties de guitare jusqu'à la fin de la tournée.

Lynyrd Skynyrd
Lynyrd Skynyrd
Lynyrd Skynyrd

C'est aussi à cette époque que le groupe met fin au management d'Alan Walden et s'engage avec Peter Rudge qui manage entre-autres les Who et les Stones. Ce dernier connaît le groupe depuis qu'il avait partagé l'affiche sur la tournée des Who en 1973 et prend d'entrée une décision importante : il remplace Al Kooper (qui avait produit les trois premiers albums) par Tom Dowd (producteur d'Aretha Franklin, Cream, The Allman Brothers Band. Ce dernier a une façon différente de travailler, alors qu'Al Kooper travaillait avec beaucoup de overdubbs, Tom Dowd demande au groupe de répéter intensément les nouveaux titres et essaye plusieurs arrangements. C'est ainsi que le quatrième album sera enregistré en partie entre fin septembre et début octobre 1975 à Los Angeles, puis le groupe part pour une tournée européenne pour roder les nouveaux titres avant de retourner en studio à Macon pour terminer le travail. L'album, qui devait au départ s'intituler Ain't No Dowd About It, un jeu de mots en hommage à leur producteur, sortira finalement le 2 février 1976 sous le nom de Gimme Back My Bullets. C'est sur cet album, qu'apparaissent pour la première fois les « honkettes » (remerciés sur le dos de la pochette sous le nom de « The Honnicutts »). Préparé à la hâte alors que le groupe ne possédait que très peu de nouvelles chansons et composé pour sa majorité en studio, il sera qualifié d'album le plus faible du groupe, souffrant notamment d'un manque d'énergie. Malgré une entrée fracassante dans les charts (20e au classement du Billboard 2002), les ventes chuteront rapidement et il sera l'album du groupe original qui se vendra le moins bien. Néanmoins, Allen Collins jugera l'album comme celui qui contient le meilleur matériel du groupe et surtout comme celui qui a le meilleur mixage25 et Ronnie Van Zant dira que Tom Dowd est le meilleur producteur pour le Lynyrd Skynyrd et que le groupe voulait un son plus raffiné pour son nouvel album, ce qui n'a pas été compris par le public.

JoJo Billingsley, Leslie Hawkins et Cassie Gaines font maintenant, sous le nom de "The Honkettes", définitivement partie des tournées du groupe qui se met à la recherche d'un remplaçant pour Ed King. Plusieurs pistes sont étudiées par le groupe dont celle de Wayne Perkins, un guitariste de sessions qui officiait régulièrement dans les studios Muscle Shoals et celle de Leslie West (guitariste de Mountain), mais ce dernier a un ego démesuré et voudrait que le groupe s’appelle "Lynyrd Skynyrd Featuring Leslie West" ce qui mit instantanément fin aux discussions. Cassie Gaines propose alors au groupe d'essayer son jeune frère Steve. Le groupe accepte que Steve viennent jouer un titre avec eux lors d'un concert à Kansas City (11 mai 1976), il s'agit du classique T for Texas, une reprise de Jimmie Rodgers. Allen et Gary avaient donné l'instruction à la console de couper le son de Steve si celui-ci n'assurait pas, mais ce dernier prendra un solo à la guitare slide qui laissa le groupe admiratif. Après ce concert, Steve rentre chez lui à Seneca dans le Missouri persuadé que le groupe ne l'appellera plus, mais au bout de deux semaines, Ronnie Van Zant lui passe un coup de téléphone lui demandant s'il était libre pour jouer avec eux à Myrtle Beach. À partir de ce concert donné le 31 mai 1976, Steve devint un membre officiel de Lynyrd Skynyrd et entama directement les répétitions, tout le mois de juin, en vue de l'enregistrement d'un album live.

Ce dernier sera enregistré lors de trois concerts donnés du 7 au 9 juillet au Fabulous Fox Theatre d'Atlanta. Trois raisons expliquent le choix de cette salle : son excellente acoustique, le fait que sa taille (moins de cinq mille spectateurs) favorise le contact avec le public et enfin le fait que cette salle, qui a souvent accueilli le groupe, fait face à un rachat et à sa démolition. Tom Dowd arrivera à extraire le meilleur de ces trois concerts pour produire ce qui donnera le premier album en public du groupe. Ce dernier, intitulé One More from the Road sortira le 13 septembre 1976 et sera un immense succès en se classant 9e au classement du Billboard 200 (US) et en se vendant à plus de trois millions d'exemplaires aux États-Unis. Ce succès entraînera une énorme tournée américaine, dont une participation au concert de soutien du candidat à la présidence Jimmy Carter donné au Gator Bowl de Jacksonville et une participation au festival de Knebworth (Angleterre) en compagnie notamment des Rolling Stones. Ce concert sera filmé dans sa quasi intégralité et utilisé pour la bande-son du film Freebird... The Movie (1996). Pour célébrer son succès le groupe abandonnera aussi son bus de tournée à la faveur d'un avion. C'est un Lynyrd Skynyrd en pleine confiance qui entre en avril 1977 dans les Studios Criteria à Miami avec Tom Dowd. La plupart des chansons sont prêtes et l'enregistrement se passe bien mais le mixage pose un problème et le groupe décide de retourner en tournée. Celle-ci fera un arrêt remarqué au festival Day on the Green organisé par Bill Graham au Coliseum d'Oakland le 2 & 4 juillet. À la fin de la tournée le groupe rejoint le Studio One de Doraville pour finir l'album, mais point de Tom Dowd, celui-ci travaille à Toronto sur le nouvel album de Rod Stewart. Il envoie l'ingénieur du son Barry Rudolph pour aider le groupe à terminer l'album avec l'aide d'un autre ingénieur du son, Rodney Mills.

L'album sort le 17 octobre 1977 et on y sent l'influence de Steve Gaines. Ce dernier écrit seul deux titres et en co-écrit deux autres en compagnie de Ronnie et se permet le luxe de partager le chant sur You Got That Right et chante seul sur Ain't No Good Life. Ronnie est en admiration et prédit que dans peu de temps le groupe se trouvera dans l'ombre de Steve et Gary admet que l'apport de Steve pousse le groupe et l'oblige à être à un meilleur niveau. Ronnie disait toujours que les musiciens du groupe étaient des street people (des gens de la rue), ce qui donna le nom à l'album Street Survivors. Ce dernier fit une entrée fracassante dans les charts du Billboard 200 en atteignant la 5e place propulsé par le single What's Your Name (13e du Billboard Hot 100) et sera certifié disque d'or (500 000 albums vendus) dix jours après sa sortie. La tournée qui devait suivre était la plus ambitieuse jamais mise sur pied par le groupe et s'intitulait "Tour of the Survivors". Hélas, le 20 octobre alors que le groupe se rendait de Greenville à Bâton-Rouge, l'avion qui le transportait s'écrasa dans un marais arboré du Mississippi, près de la petite ville de Gillsburg, tuant Ronnie Van Zant, Cassie et Steve Gaines, Dean Kilpatrick (assistant du road manager) ainsi que les deux pilotes. Le reste des membres du groupe furent sérieusement blessés et la carrière du groupe s'arrêta.

Lynyrd Skynyrd
Lynyrd Skynyrd

La tragédie du jeudi 20 octobre 1977

L'encadrement de Lynyrd Skynyrd a planifié pour l'automne 1977 une tournée américaine d'une importance cruciale pour promouvoir le nouvel album Street Survivors. 45 dates sont officiellement planifiées à partir du 13 octobre à Statesboro jusqu'au premier février 1978 à Honolulu, mais l'encadrement espère convaincre de nombreux promoteurs à travers tous les États-Unis et le Canada pour atteindre au minimum les 60 concerts vendus. À moyen terme, le groupe espère effectuer une tournée européenne en 1978 pour asseoir son statut de groupe phare du rock américain, en espérant s'imposer en tête d'affiche des plus grands festivals de l'été 1978. Pour une tournée d'une telle importance, il est hors de question en raison de contraintes géographiques et logistiques de se déplacer en bus comme c'est l'usage. Un recours à l'avion s'impose pour se déplacer facilement entre deux villes souvent éloignées de plusieurs centaines de kilomètres, mais aussi pour limiter la fatigue des musiciens et de leur encadrement technique de premier niveau. C'est ainsi que l'encadrement fait appel aux services de la société L&J Company basée à Addison qui met à la disposition de Lynyrd Skynyrd un bimoteur de type Convair 240, transformé en Convair 300, portant l'immatriculation civile N55VM, troisième exemplaire du type à être sorti d'usine en 1948 et cumulant 29 000 heures de vol. L'équipage de l'avion est formé par le pilote Walter McCreary et son copilote William Gray, tous les deux employés par la société Falcon Aviation basée elle aussi à Addison.

Cet avion avait déjà été inspecté par des membres de l'équipe de vol du groupe bostonien Aerosmith au début de l'été 1977 et l'idée fut rapidement abandonnée, l'avion et les pilotes étant très éloignés des standards de sécurités requis. Après un concert donné à Greenville le mercredi 19 octobre 1977, le groupe embarque peu après 16 heures le 20 octobre 1977, à destination de l'Ryan Field Airport de Bâton-Rouge, en Louisiane avec à son bord 26 personnes, dont deux membres d'équipage. À 18 heures 42, l'équipage contacte le contrôle aérien de Houston et demande à être dérouté en urgence vers l'aéroport le plus proche. Le contrôle aérien lui indique le petit aéroport de McComb mais hélas l'avion s'écrasa à 18 heures 52, par manque de carburant, dans un marais fortement arboré près de Gillsburg. L'enquête établira un fonctionnement anormal des moteurs entraînant une surconsommation élevée de carburant. L'accident qui s'ensuit coûte la vie à plusieurs membres du groupe, dont le chanteur Ronnie Van Zant, le guitariste Steve Gaines et sa sœur Cassie mais également à leur manager Dean Kilpatrick, au pilote Walter McCreary et au copilote William Gray. Les autres membres du groupe s'en sortent vivants, malgré de graves blessures. Artimus Pyle et les roadies Kenneth Peden et Marc Frank, les moins blessés, s'extirpèrent de la carcasse pour chercher des secours. Ils arrivèrent tant bien que mal a rallier une ferme pour donner l'alerte, le fermier du nom de Johnny Mote, effrayé par l'apparence des trois survivants, saisit son fusil et tira en l'air avant de comprendre ce qui était arrivé et de prévenir les secours.

À la suite du crash, le technicien du son Kenneth Peden raconta que des flammes de plus de six pieds de long s'échappaient d'un des moteurs lors du vol reliant Miami à Greenville. Plusieurs membres du groupes avaient décidé de tenir un vote dès leur arrivé en Louisiane pour voir si le groupe continuait la tournée en avion. Cassie Gaines avait, de son côté, décidé de continuer la tournée à bord du camion transportant le matériel. JoJo Billingsley, qui ne participait pas au voyage pour raison de santé, avait fait un rêve prémonitoire dans lequel elle voyait l'avion s'écraser. Elle avait réussi à joindre Allen Collins pour lui en faire part et celui-ci lui raconta qu'il avait vu des flammes s'échapper d'un des moteurs. Cet accident mit fin au groupe jusqu'à sa résurrection en 1987. Ci-dessous, en plus des deux pilotes qui décédèrent sur le coup, la liste des victimes et leur état physique à la suite du crash :

Membres du groupe

  • Ronnie Van Zant : décédé
  • Steve Gaines : décédé
  • Cassie Gaines : décédée
  • Allen Collins : deux vertèbres brisées, un bras fracturé
  • Leslie Hawkins : lacérations faciales nécessitant une chirurgie plastique, blessures aux cervicales, traumatisme crânien, paralysie partielle et dommages neurologiques permanents
  • Artimus Pyle : fracture du sternum et multiples côtes cassées
  • Billy Powell : lacérations faciales, nez cassé
  • Gary Rossington : fractures aux deux bras et aux deux jambes
  • Leon Wilkeson : mâchoire brisée, deux bras cassés, blessures à la poitrine, un poumon perforé

Road crew

  • Dean Kilpatrick (road manager): décédé
  • Graig Reed (machiniste) : blessures à la poitrine, lacérations, fracture du bras gauche
  • James Bracy (machiniste) : blessures à la poitrine, fracture du bras gauche
  • Kevin Elson (ingénieur du son): deux jambes fracturées, fracture au pelvis et à une hanche
  • Steve Lawler (machiniste) : contusions à la poitrine, lacérations faciales
  • Clayton Johnson (machiniste) : coude droit et clavicule droite fracturés
  • Don Kretzechman (machiniste) : blessures à la poitrine, abrasions
  • Ron Eckerman (road manager) : contusions à la poitrine, côtes cassées
  • Kenneth Peden (machiniste) : contusions multiples
  • Joe Osborn (machiniste) : lacérations faciales, clavicule droite et quelques côtes cassées
  • Mark Frank (machiniste) : commotion cérébrales, multiples abrasions
  • Gene Odom (machiniste) : blessure à l'œil, plaie profonde au cuir chevelu
  • Bill Sykes (caméraman) : fractures multiples
  • Mark Howard (machiniste) : blessures à la tête et au dos
  • Paul Welch (ingénieur du son) : multiples blessures

Ronnie Van Zant fut enterré au Memory Garden d'Orange Park (banlieue de Jacksonville) le 25 octobre 1977 avec son chapeau et sa canne à pêche préférés. Plus de 150 personnes assistèrent à l'enterrement dont notamment, Dickey Betts, Charlie Daniels, Al Kooper, Tom Dowd, les membres de .38 Special, d'Atlanta Rhythm Section et de Grinderswitch. Billy Powell fut le seul membre du groupe à pouvoir assister aux funérailles, les autres musiciens étaient encore à l'hôpital. Les corps de Steve et Cassie Gaines furent rapatriés à Miami dans Oklahoma, la ville qui les a vu grandir, pour être soumis à la crémation le 23 octobre. Néanmoins, leurs restes furent enterrés à Orange Park au Memory Garden juste à côté de la crypte de Ronnie Van Zant.

Il faudra attendre 1979, et le concert donné à Nashville par le Charlie Daniels et son groupe dans le cadre des Volunteer Jam, pour voir Gary Rossington, Allen Collins, Billy Powell et Artimus Pyle réunis sur scène pour la première fois depuis le terrible crash. Ils interprétèrent en compagnie d’une partie du Charlie Daniels Band, Call Me the Breeze et une version instrumentale de Free Bird. Billy, Artimus et Leon Wilkeson participèrent en 1979 à l’album Contraband d’Alias, groupe dont la chanteuse était JoJo Billingsley. En 1980, Gary et Allen fondèrent le Rossington Collins Band. Leon, et Billy les rejoignirent mais il fallut attendre qu’Artimus soit rétabli d’un accident de moto qui lui brisa une jambe. Finalement, sa rééducation prenant trop de temps, il fut remplacé par Derek Hess. Barry Harwood vint compléter le groupe comme troisième guitariste. Ne voulant pas qu’on les compare à Lynyrd Skynyrd, il décidèrent de prendre Dale Krantz pour assurer le chant. 

Deux albums sortiront, Anytime, Anyplace, Anywhere en 1980 (#13 au Billboard 2004 et certifié disque d'or aux États-Unis) et This Is the Way en 1981 (no 24 au Billboard 2004). En 1981, Allen Collins miné par la perte de sa femme Kathy et ayant sombré dans la drogue et l'alcool commença à manquer des concerts ou à quitter la scène en plein show, ce qui amena la dissolution du groupe en 1982. Allen créa l'Allen Collins Band en 1983 entraînant avec lui Billy Powell, Leon Wilkeson, Derek Hess et Barry Harwood. Le groupe enregistra un seul album, Here, There and Back sorti en 1983, avant sa dissolution en 1985. De son côté Gary Rossington, marié depuis peu avec Dale Krantz, fondera avec elle le Rossington Band. Deux albums, Returned To the Scene of the Crime (1986) et Love My Man (1988), plus orientés rock FM, verront le jour avant la reformation définitive de Lynyrd Skynyrd. Le groupe assurera la première partie du "Tribute Tour" de 1987. Artimus Pyle formera l'A.P.B. (pour Artimus Pyle Band ou All Point Bulletin suivant l'humeur) avec des musiciens inconnus de Spartanburg. Deux albums A.P.B. (1982) et Nightcaller (1983) sortiront avant qu'Artimus rejoigne Lynyrd Skynyrd en 1987. On peut retrouver des titres de toutes ces formations sur l'album de compilation Solo Flytes paru en 1999.

 Membres du groupe

Lynard Skynard  (1964 - 1969)

Lynard Skynard (1970)

Lynyrd Skynyrd (1970-1971)

Lynyrd Skynyrd (1971)

Lynyrd Skynyrd (1971-1972)

Lynyrd Skynyrd (1972)

Lynyrd Skynyrd (1972-1974)

Lynyrd Skynyrd (1974-1975)

Lynyrd Skynyrd (1976)

  • Ronnie Van Zant - Chant
  • Gary Rossington - Guitares
  • Allen Collins - Guitares
  • Billy Powell - claviers
  • Leon Wilkeson - Basse, chœurs
  • Artimus Pyle - Batterie
  • The Honkettes - (Cassie Gaines, JoJo Billingsley, Leslie Hawkins) - chœurs.

Lynyrd Skynyrd (1976-1977)

  • Ronnie Van Zant - Chant
  • Gary Rossington - Guitares
  • Allen Collins - Guitares
  • Steve Gaines - Guitares, chant
  • Billy Powell - claviers
  • Leon Wilkeson - Basse, chœurs
  • Artimus Pyle - Batterie
  • The Honkettes (Cassie Gaines, JoJo Billingsley, Leslie Hawkins) - chœurs.

Inactivité (1977-1987)     

  • 20 octobre 1977 : Décès de Ronnie Van Zant, Steve Gaines, Cassie Gaines et de l'assistant road manager du groupe Dean Kilpatrick dans un accident d'avion. Les survivants sont tous assez gravement blessés. Leon Wilkeson est déclaré mort à trois reprises et on est tout près de lui amputer le bras gauche. Finalement, on lui insère une barre de métal et on lui bloque le bras dans une position lui permettant de jouer.
  • Au début des années 1980, Rossington, Collins, Wilkeson et Powell se réunissent avec le guitariste-chanteur Barry Harwood, le batteur Derek Hess et la chanteuse Dale Krantz dans le Rossington-Collins Band. On retrouve ensuite Collins, Wilkeson, Powell, Harwood et Hess dans l'Allen Collins Band et Rossington et Krantz, devenue Dale Krantz-Rossington, dans le Rossington Band.    

Lynyrd Skynyrd (1987-1990)

  • Gary Rossington - Guitares
  • Johnny Van Zant - Chant
  • Ed King - Guitares, chœurs
  • Randall Hall - Guitares
  • Leon Wilkeson - Basse, chœurs
  • Billy Powell - Claviers
  • Artimus Pyle - Batterie
  • Dale Krantz-Rossington - chœurs
  • Carol Bristow - chœurs
  • Allen Collins, 23 janvier 1990 à 38 ans

Lynyrd Skynyrd (1990-1991)

  • Gary Rossington - Guitares
  • Johnny Van Zant - Chant
  • Ed King - Guitares, chœurs
  • Randall Hall - Guitares
  • Billy Powell - Claviers
  • Leon Wilkeson - Basse], chœurs
  • Artimus Pyle - Batterie
  • Kurt Custer - Batterie
  • Dale Krantz-Rossington - chœurs
  • Debbie Bailley - chœurs

Lynyrd Skynyrd (1991-1993)    

  • Gary Rossington - Guitares
  • Johnny Van Zant - Chant
  • Ed King - Guitares, chœurs
  • Randall Hall - Guitares
  • Billy Powell - Claviers
  • Leon Wilkeson - Basse, chœurs
  • Kurt Custer - Batterie
  • Dale Krantz-Rossington - chœurs
  • Debbie Davis - chœurs

Lynyrd Skynyrd (1993-1994)

  • Gary Rossington - Guitares
  • Johnny Van Zant - Chant
  • Ed King - Guitares, chœurs
  • Mike Estes - Guitares
  • Billy Powell - claviers
  • Leon Wilkeson - Basse, chœurs
  • Kurt Custer - Batterie
  • Dale Krantz-Rossington - chœurs
  • Debbie Davis - chœurs

Lynyrd Skynyrd (1994-1996)

  • Gary Rossington - Guitares
  • Johnny Van Zant - Chant
  • Ed King - Guitares, mandoline, chœurs
  • Mike Estes - Guitares
  • Billy Powell - claviers
  • Leon Wilkeson - Basse, chœurs
  • Owen Hale - Batterie
  • Dale Krantz-Rossington - chœurs
  • Debbie Davis-Estes - chœurs

Lynyrd Skynyrd (1996-1998)    

  • Gary Rossington - Guitares
  • Johnny Van Zant - Chant
  • Billy Powell - Claviers
  • Leon Wilkeson - Basse, chœurs
  • Rickey Medlocke - Guitares, chœurs
  • Hughie Thomasson - Guitares, chœurs
  • Owen Hale - Batterie
  • Dale Krantz-Rossington - chœurs
  • Carol Chase - chœurs

Lynyrd Skynyrd (1998-1999)    

  • Gary Rossington - Guitares
  • Johnny Van Zant - Chant
  • Billy Powell - Claviers
  • Leon Wilkeson - Basse, chœurs
  • Rickey Medlocke - Guitares, chœurs
  • Hughie Thomasson - Guitares, chœurs
  • Jeff McAllister - Batterie
  • Dale Krantz-Rossington - chœurs
  • Carol Chase - chœurs

Lynyrd Skynyrd (1999)    

  • Gary Rossington - Guitares
  • Johnny Van Zant - Chant
  • Billy Powell - Claviers
  • Leon Wilkeson - Basse, chœurs
  • Rickey Medlocke - Guitares, chœurs
  • Hughie Thomasson - Guitares, chœurs
  • Kenny Aronoff - Batterie
  • Dale Krantz-Rossington - chœurs
  • Carol Chase - chœurs

Lynyrd Skynyrd (1999-2001)    

  • Gary Rossington - Guitares
  • Johnny Van Zant - Chant
  • Billy Powell - Claviers
  • Leon Wilkeson - Basse, chœurs
  • Rickey Medlocke - Guitares, chœurs
  • Hughie Thomasson - Guitares, chœurs
  • Michael Cartellone - Batterie
  • Dale Krantz-Rossington - Chœurs
  • Carol Chase - Chœurs
  • Christmas Time Again (2000)
  • † Leon Wilkeson, 27 juillet 2001 à 49 ans

Lynyrd Skynyrd (2001-2005)    

  • Gary Rossington - Guitares
  • Johnny Van Zant - Chant
  • Billy Powell - Claviers
  • Rickey Medlocke - Guitares, chœurs
  • Hughie Thomasson - Guitares, chœurs
  • Ean Evans - Basse, chœurs
  • Michael Cartellone - Batterie
  • Dale Krantz-Rossington - Chœurs
  • Carol Chase - Chœurs

Lynyrd Skynyrd (2005-mai 2006)

  • Gary Rossington - Guitares
  • Johnny Van Zant - Chant
  • Billy Powell - Piano
  • Rickey Medlocke - Guitares
  • Ed King - Guitares
  • Ean Evans - Basse
  • Artimus Pyle - Batterie, percussion
  • Bob Burns - Batterie, percussion
  • Leslie Hawkins - Chœurs
  • Jojo Billingsley - Chœurs
  • Dale Krantz-Rossington - chœurs
  • Carol Chase - chœurs
  • Johnny Van Zant - Chant
  • Billy Powell - Claviers
  • Rickey Medlocke - Guitares, chœurs
  • Ean Evans - Basse, chœurs
  • Michael Cartellone - Batterie
  • Dale Krantz-Rossington - Chœurs
  • Carol Chase - Chœurs

Lynyrd Skynyrd (mai 2006 à janvier 2009)

  • Gary Rossington - Guitares
  • Johnny Van Zant - Chant
  • Billy Powell - claviers
  • Rickey Medlocke - Guitares, chœurs
  • Mark Matejka - Guitares, chœurs
  • Ean Evans - Basse, Chœurs
  • Michael Cartellone - Batterie
  • Dale Krantz-Rossington - Chœurs
  • Carol Chase - Chœurs
  • † Hughie Thomasson, 9 septembre 2007 à 55 ans
  • † Billy Powell, 28 janvier 2009 à 56 ans
  • † Ean Evans, 6 mai 2009 à 48 ans

Lynyrd Skynyrd (janvier 2009 à 2011)    

  • Gary Rossington - Guitares
  • Johnny Van Zant - Chant
  • Rickey Medlocke - Guitares, chœurs
  • Mark Matejka - Guitares, chœurs
  • Robert Kearns - Basse
  • Michael Cartellone - Batterie
  • Peter Keys - Claviers
  • Dale Krantz-Rossington - Chœurs
  • Carol Chase - Chœurs
  • † Leonard Skinner, 20 septembre 2010 à 77 ans

Lynyrd Skynyrd (janvier 2012 à présent)    

  • Gary Rossington - Guitares
  • Johnny Van Zant - Chant
  • Rickey Medlocke - Guitares, chœurs
  • Mark Matejka - Guitares, chœurs
  • Johnny Colt - Basse
  • Michael Cartellone - Batterie
  • Peter Keys - Claviers
  • Dale Krantz-Rossington - Chœurs
  • Carol Chase - Chœurs 

Discographie

Albums studio

  • (pronounced 'lĕh-'nérd 'skin-'nérd) (1973)
  • Second Helping (1974)
  • Nuthin' Fancy (1975)
  • Gimme Back My Bullets (1976)
  • Street Survivors (1977)
  • Lynyrd Skynyrd 1991 (1991)
  • The Last Rebel (1993)
  • Endangered Species (1994, album acoustique)
  • Twenty (en) (1997)
  • Edge of Forever (1999)
  • Christmas Time Again (2000, quelques nouvelles compositions mais surtout des reprises de musiques traditionnelles américaines de Noël)
  • Vicious Cycle (2003)
  • God & Guns (2009)
  • Last of a Dyin' Breed (2012)

Live

  • One More from the Road (1976)
  • Southern By The Grace Of God - Lynyrd Skynyrd Tribute Tour 1987 (1988)
  • Southern Knights (1995)
  • Lyve From Steel Town (1998)
  • Lynyrd Skynyrd Live:The Vicious Cycle Tour (2004)
  • Live From Freedom Hall (2010)

Compilations

  • Skynyrd's First and... Last. (1978, compilation de titres inédits période 70 - 71)
  • Gold & Platinum (1979)
  • The Best of the Rest (1982, compilation comportant deux titres inédits)
  • Legend (1987, compilation de titres inédits période 73 - 77)
  • What's Your Name (1987)
  • Skynyrd's Innyrds (1989, comporte deux titres inédits)
  • Old Time Greats (1997)
  • The Essential Lynyrd Skynyrd (1998)
  • All Time Greatest Hits (2000)
  • Then and Now (2000)
  • Thyrty (2003)
  • Then and Now, vol II (2005)
  • Gold (2006, réédition de The Essential Lynyrd Skynyrd)
  • Lynyrd Skynyrd - Greatest Hits 2008

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